Ventajas de la energía hidráulica: el potencial del agua

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Laura González, O&M Site Manager en Cuerva
Escrito el 19 de julio de 2023
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¿Sabías que, en 2022, la generación de energía hidráulica fue del 6,5% de la total obtenida en España, de acuerdo con datos de Statista? Si bien se generaron 7.865 gigavatios-hora ―la cantidad más baja si la comparamos con las cifras de la última década, debido a la crítica situación de sequía que vivió durante este año el territorio nacional―, lo cierto es que la energía hidráulica es un recurso energético versátil y ampliamente usado en todo el mundo por los beneficios que ofrece.

¿Aún no conoces las ventajas de la energía hidráulica? Esta fuente renovable ha hecho que, desde que empezase a desarrollarse con la Revolución Industrial hasta la actualidad, sea una alternativa más para conseguir una producción sostenible.

Qué es la energía hidráulica

Conocida también como hidroeléctrica o energía hídrica, las ventajas de la energía hidráulica se derivan de aprovechar la fuerza del agua en movimiento para producir electricidad. En otras palabras, se obtiene de la energía cinética que genera una corriente hídrica.

Se trata de una práctica ancestral, la cual el imperio persa ya empleaba en el siglo IV a.C. con ruedas de agua y molinos hidráulicos. Sin embargo, a finales del siglo XIX, se mejoró la invención con una turbina de alta eficiencia, que ha llegado a nuestros días y que, en la actualidad, se utiliza (modernizada) en las estaciones de generación.

Dichas centrales hidroeléctricas se construyen en puntos concretos que cumplen con unos requisitos para poder embalsar el agua de los ríos y de las lluvias. Así, necesitan que exista una orografía de grandes desniveles, además de que las precipitaciones sean abundantes de manera regular.

¿Cuáles son las ventajas de la energía hidráulica?

Entre las principales ventajas de la energía hidráulica, podemos mencionar las siguientes:

1. Fuente renovable, limpia e ilimitada

Se trata de una fuente renovable y limpia, porque no emite gases de efecto invernadero. De este modo, contribuye a reducir la contaminación atmosférica y ayuda a combatir el cambio climático.

Además, también es ilimitada, ya que se alimenta del ciclo natural del agua y su huella hídrica es baja.

2. Alta eficiencia energética

Otra de las ventajas de la energía hidráulica es que es posible maximizar la producción de electricidad con una menor cantidad de recursos naturales, en este caso, de agua.

Una central hidroeléctrica no necesita grandes cantidades de agua para funcionar, aunque es directamente proporcional al caudal que gestione y al salto de agua. De este modo, siempre que haya salto de agua, a más caudal, mayor será la potencia.

No obstante, cabe mencionar que la energía hidroeléctrica se utiliza cada vez más mediante microturbinas que se colocan en paralelo a válvulas reductoras de presión. En este caso, es posible generar electricidad a partir de un gran salto de agua, pero con un caudal menor.

Por tanto, con grandes masas de agua y la presión suficiente, se obtiene un gran potencial energético que, si se aprovecha al máximo, permite suministrar electricidad a millones de personas.

3. Bajo coste de mantenimiento

Tras la alta inversión inicial que requiere construir una planta hidroeléctrica, a medio y largo plazo, es una alternativa económica. Gracias a su bajo coste de operación y mantenimiento una vez puesta en marcha, hace que estas centrales sean cada vez más eficientes; aún más ahora, con el uso de soluciones digitales en las instalaciones, para su mejor gestión y conservación.

4. Suministra electricidad a puntos complejos

Una central hidráulica puede suministrar electricidad a zonas donde el acceso por otros medios es más difícil. Por ejemplo, puede abastecer a poblaciones más aisladas actuando en “modo isla” en lugares donde la red de las diferentes distribuidoras eléctricas aún no llega.

5. Reduce la dependencia energética exterior

Otro beneficio importante es que reduce la dependencia energética del exterior, ya que ofrece un suministro constante y predecible de electricidad. Si no hay sequía, los ríos y las corrientes de agua fluyen de manera continua, lo que permite una generación de energía estable y confiable.

6. Es flexible

La flexibilidad caracteriza a esta fuente energética; es actualmente el único activo renovable que es capaz de aportar flexibilidad al sistema eléctrico. Esto es debido a la posibilidad de regulación de caudales turbinados mediante presas y azudes que posibilitan el uso de agua cuando otras tecnologías renovables no tienen recurso para producir.

Aunque la cantidad de agua disponible suele ir variando a lo largo del tiempo, como ya hemos mencionado, las centrales que funcionan a través de microturbinas, por ejemplo, solo necesitan una cantidad muy pequeña para funcionar. No obstante, esto va a depender del tipo de turbina instalada y de cómo se gestionan los flujos hídricos.

En este sentido, las presas y embalses brindan la capacidad de almacenar agua y regular el flujo, lo que permite adaptarse a las demandas de energía en momentos específicos.

7. Reduce el riesgo de inundaciones

Las centrales hidroeléctricas sirven como medio de regulación de caudal ante la posibilidad de inundaciones y avenidas. Además, potencian el uso de las presas de contención y dotan de electricidad a las mismas para sus labores de operación y mantenimiento. El hecho de que estas presas tengan agua embalsada permite reducir el riesgo de inundaciones porque tanto el caudal como el volumen puede controlarse. Esto también es beneficioso para el riego de cultivos si los hay cerca.

8. Interactúa con el entorno

Otra de las grandes ventajas de la energía hidráulica que debemos mencionar es que interactúa con el entorno de varias formas:

  • Ayuda a proteger la biodiversidad, al favorecer el crecimiento de plantas y el hábitat de animales en una zona fluvial cuidada, algo que evita que se formen aguas estancadas.
  • Actúa como motor de desarrollo económico en la región donde se ubican las instalaciones y el equipamiento, generando así empleo local. En este ámbito, podemos mencionar incluso la pesca como actividad beneficiosa.
  • Fomenta el uso turístico, tanto del propio río (con deportes acuáticos como el rafting o el piragüismo) como de los alrededores del embalse. Por ejemplo, si se crean rutas de senderismo o cicloturismo sostenible.

Por último, todas estas ventajas de la energía hidráulica contribuyen a alcanzar determinados Objetivos de Desarrollo Sostenible (ODS), por ejemplo:

  • ODS 6 “Garantizar la disponibilidad de agua y su gestión sostenible y el saneamiento para todos”: la construcción de presas y embalses ayuda a regular el flujo de agua, lo que facilita la gestión sostenible de los recursos hídricos.
  • ODS 7 “Garantizar el acceso a una energía asequible, segura, sostenible y moderna para todos”: la energía hidráulica, al ser una fuente renovable, contribuye a reducir la dependencia de los combustibles fósiles y a disminuir las emisiones de gases de efecto invernadero.
  • ODS 8 “Promover el crecimiento económico sostenido e inclusivo, el empleo pleno y productivo y el trabajo decente para todos”: la energía hidráulica tiene el potencial de generar empleo y promover el crecimiento económico en las comunidades locales.
  • ODS 9 “Construir infraestructuras resilientes, promover la industrialización inclusiva y sostenible y fomentar la innovación”: la mejora continua de la tecnología y la innovación en el campo de la energía hidráulica conducen a avances en eficiencia y rendimiento, lo que contribuye al progreso en el sector de la energía renovable.
  • ODS 13 “Adoptar medidas urgentes para combatir el cambio climático y sus efectos”: no produce emisiones significativas de gases de efecto invernadero y ayuda a reducir la huella de carbono y a limitar el calentamiento global.

¿Cuáles son los usos de la energía hidráulica?

La energía hidráulica se usa, principalmente, para el abastecimiento de la red eléctrica general. En este sentido, es de vital importancia el uso que también tiene para abastecer a poblaciones que se encuentran en una zona de distribución eléctrica aún en desarrollo, al actuar en “modo isla”, como anteriormente hemos mencionado.

Además, la energía hidráulica también está presente en diferentes aplicaciones y usos industriales como, por ejemplo, para la transmisión de energía y movimiento en maquinarias y vehículos pesados. Por otro lado, el motor hidráulico es un componente mecánico que transforma la energía hidráulica en energía mecánica de rotación. A diferencia de la bomba hidráulica, su función es generar un par motor a una velocidad específica.

Finalmente, el agua turbinada también se puede aprovechar para el regadío de cultivos y de otra vegetación autóctona del entorno natural, así como el abastecimiento total de la zona.

Como puedes ver, la energía hidráulica tiene un gran potencial, aunque se trata de un recurso que debemos gestionar bien y no malgastar para sacarle un buen rendimiento energético.

En Cuerva, con más de 80 años de experiencia, nos esforzamos diariamente por conseguir un modelo de consumo energético sostenible y ecológico, apostando por fuentes de energías renovables y limpias, como la hidroeléctrica.

Como expertos en renovables, en Cuerva contamos con varios activos hidroeléctricos en explotación en la provincia de Granada: por nombrar algunos, la de Bermejales (central de pie de presa), en Arenas del Rey, cuenta con una producción media de 2 GWh; y la de La Vega (central fluyente), en Monachil, con una generación de 4 GWh. Además, también ofrecemos servicios de operación y mantenimiento de activos de generación a terceros, contando ya con centrales como la de Bérchules, en la Alpujarra granadina, con una producción media de 0,6 GWh.

¿Quieres evolucionar hacia un consumo energético sostenible?Nosotros estamos encantados de ayudarte.

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Sobre el autor

Laura González, O&M Site Manager en Cuerva
Laura, Ingeniera Civil por la Universidad de Granada, es Asset Manager en Cuerva. Antes de comenzar su andadura en Cuerva en 2021, amplió su formación con un Máster de Energías Renovables, especializándose así en el sector. Por otra parte, también cuenta con un Máster en Organización y Gestión de Proyectos. En Cuerva, es analista en el mercado eléctrico y dirige la operación de los activos renovables (eólicos, fotovoltaicos e hidráulicos), así como el mantenimiento y gestión integral de los mismos.
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